Zwerfhondenopvang Zante Strays, Zakynthos

Het eiland Zakynthos ligt ten westen van het vasteland van Griekenland, ongeveer op gelijke hoogte met Sicilië. De hoofdstad van het eiland is het gelijknamige Zakynthos, ofwel Zante en ligt aan de zuidoostkust. Het is een prachtige vakantiebestemming, met als trekpleisters het scheepswrak en de caretta caretta schildpadden. Net als op veel andere plekken in Griekenland zijn er op Zakynthos veel zwerfdieren te vinden.

Waar in Nederland honden een gezinslid zijn, hebben zij in Griekenland vaak een functie. Bijvoorbeeld voor de jacht of het bewaken van een terrein. Wanneer een hond dit door ziekte of ouderdom niet meer kan, wordt hij meestal op onbekende plek gedumpt en mag hij zichzelf gaan redden. Ook de gezinshonden worden met regelmatig gedumpt. Het gezin gaat bijvoorbeeld op vakantie en vindt de kosten voor de opvang te duur.

Sterilisatie en ook castratie van honden en katten gebeurt in Griekenland sporadisch. Veel Grieken vinden het, los van de kosten, een onnatuurlijke ingreep Gevolg: de zwerfhonden krijgen pupjes, die – als ze geluk hebben – nog een tijdje bij hun moeder mogen drinken. Maar op een bepaald moment moeten ook zij zichzelf redden.

Gelukkig zijn er op Zakynthos meerdere organisaties actief om het dierenleed zoveel mogelijk te beperken. Zo krijgen zwerfhonden en katten op verschillende plekken op het eiland te eten. Een ander doel is het steriliseren of castreren van zwerfdieren. Omdat veel dieren niet kunnen leven in een huiselijke omgeving, worden zij na herstel van de operatie weer naar hun eigen plek gebracht. Daarnaast speelt educatie een belangrijke rol. Verschillende vrijwilligers geven voorlichting op scholen. Op deze manier hopen zij het beeld van kinderen over dieren te veranderen. En natuurlijk vangen zij zwerfdieren op en de honden dier daarvoor wél geschikt zijn, worden klaargemaakt voor adoptie.

Wij werken sinds 2018 samen met 2 organisaties op Zakynthos, waarvan Zante Strays er één is. Zante Strays is opgericht in 2013 en bestaat uit een groep vrijwilligers die samenwerken om honden, katten en uiteraard andere dieren te redden. Zante Strays houdt zich bezig met het redden en herplaatsten van zwerfdieren. Zij zijn totaal afhankelijk van giften. Net als op andere plekken op het eiland zitten de shelters en opvanggezinnen overvol. De vrijwilligers van Zante Strays zetten zich dag in, dag uit in voor de dieren. In de zomermaanden wordt de shelter van Zante Strays door veel toeristen bezocht. Om kennis te maken met de vrijwilligers en om een donatie te doen in de vorm van voer of geld.

Onze contactpersoon van Zante Strays is een Nederlandse dame, Astrid Kooring genaamd. Zij schreef het volgende over haar besluit om naar Zakynthos te verhuizen en zich volledig als vrijwilliger in te zetten:

"Ik ben Astrid Kooring en sinds mei 2018 woonachtig op Zakynthos. In oktober 2012 zijn wij voor het eerst op vakantie geweest naar Zakynthos. Na een fijne week op het eiland te hebben doorgebracht vroeg een dame van de vrijwilligersorganisatie Zante Strays of er iemand was die 2 honden naar Nederland wilde begeleiden. Het toeval wil dat ik vlak voor de vakantie hier een artikel over in de krant had gelezen. Dus ik bood aan om dit te doen. Tijdens de vakantie had ik helaas veel honden en katten zien zwerven. Terwijl we de paspoorten van de honden in orde aan het maken waren liepen er 2 hondjes om ons heen. Ik had nog wat hondensnacks in mijn zak en gaf dit aan een van de hondjes.
Dit hondje kroop helemaal in mij en keek mij met hulpeloze ogen aan. Ik bleef het hondje in de gaten houden en gaf haar later nog wat snacks. We vroegen aan de dame van de hondenopvang wat er met dit hondje ging gebeuren. Ze vertelde ons dat ze waarschijnlijk de winter niet zou overleven. Geen toeristen meer die eten gaven en ze zou dan waarschijnlijk neergeschoten worden als ze op kippenjacht ging om te overleven. Mijn partner en ik keken elkaar aan en besloten dat dit hondje dan maar bij ons moest komen. Met de allerlaatste vlucht is Thossie, zoals we haar noemden, bij ons gekomen. En door dit besluit werd ons leven vanaf dat moment compleet verandert. Ze bleek namelijk de jackpot te hebben wat betreft tropische ziektes: Leishmaniose, Ehrlichia en Babesia. We namen contact op met de dame van Zante Strays over de behandeling.

In mei 2013 zijn we weer naar Zakynthos gegaan en hebben we bloed van Thossie meegenomen om de behandeling nog beter af te stemmen. Vanwege het slechte weer gingen we veel met de dame van Zante Strays op pad en zo zagen we meer van wat Zante Strays deed. Terug in Nederland besloot ik om Zante Strays te helpen door mensen te zoeken die bereid waren om op de terugvlucht honden mee te nemen. In oktober zijn we er weer heen gegaan om te helpen. Ook ben ik 2 keer mee geweest met een hondentransport per bus. Zante Strays heeft een groot netwerk en vrijwilligers in Duitsland, Engeland en natuurlijk Stichting Wereldhonden in Nederland om goede baasjes voor de honden te vinden.

We besloten dat ik in 2014 onbetaald verlof zou opnemen. In dat jaar heb ik voornamelijk geholpen met het verbeteren van de leefomstandigheden van de honden in de opvang. Er was daar nog geen shelter, honden werden opgevangen in de tuin van mensen. Wij hebben in dat jaar zelf ook honden opgevangen. Het jaar vloog om en met pijn in ons hart gingen we terug naar Nederland. Het viel voor mij niet mee om de draad weer op te pakken. We maakten daarom plannen om “later” daar te gaan wonen. In oktober 2017 besloten we ons huis te koop te zetten en in mei 2018 zijn wij geëmigreerd. In de winter van 2017/2018 heeft Zante Strays een shelter kunnen bouwen dankzij donaties. Er verblijven ruim 100 honden, verdeeld over 25 kennels.

Het leven op Zakynthos is fijn. Zomers is het een levendig toeristeneiland met veel vertier. Gaan we veel uiteten, omdat het te warm is om te koken. De Grieken zijn fijne gastvrije mensen, helaas niet voor de dieren. Gelukkig zien we bij de nieuwe generatie een mentaliteitsverandering.
Het eiland is qua natuur ook erg mooi, we trekken er regelmatig per fiets of auto op uit. Er valt altijd weer iets nieuws te ontdekken. In de winter zijn de badplaatsen ghost towns, maar ook dat heeft wel wat. Het is heerlijk om met de honden naar het strand te gaan, je bent dan vaak alleen. De temperaturen in de winter zijn vergeleken bij Nederland erg aangenaam met vele zonnige dagen."